潘霍華於一九○六年出生在當年屬於德國,而現今波蘭的布雷斯勞。他出自一個名門世家,父親是權威的精神病理學家,外曾祖父是一位知名的神學家,外祖母曾師從李斯特、克拉拉·舒曼學習鋼琴。潘霍華有7個弟兄姐妹。他們接受了非常好的教育,家風嚴謹而開放。在定期舉行的家庭音樂會上,潘霍華時常負責演奏鋼琴或演唱。

潘霍華24歲即獲得博士學位及任教資格。他遊學歐美,後在柏林教授神學,也成為一名新教牧師。

19331月,希特勒上台。 26歲的潘霍華在當時就發表了一篇廣播演講,其中提出了"領袖"(希特勒的銜頭)和"引誘者"(德文發音類近領袖)的不同:一位真正的領袖應當認識到自己的有限,而不是迎合大眾而成為其膜拜的偶像,廣播在中途被腰斬。

19334月,"雅利安人條款"生效。政府公務員須證明自己的"雅力安人"出身;猶太人被開除。後來,猶太人的商店櫥窗被畫上黃色大衛星,或寫上黑色的"猶太人"字樣,納粹號召不去猶太人商店買東西。猶太人在各行各業飽受歧視,包括潘霍華的孿生妹妹的丈夫(哥廷根大學的法律教授​)。

在教會,"雅力安人條款"開始撕裂信徒。一部分支持納粹,被稱為"德國基督徒"的人"開始扭曲聖經,並為此做出荒謬的嘗試,比如"廢除"舊約、對聖經新約進行"修改"、甚至要求德國的牧師要宣誓效忠希特勒。

1934年,一些新教神學家和牧師,因反對“德國基督徒”及其“官方教會”而組織了自己的聯盟,名為“認信教會”。潘霍華也是“認信教會”的重要參與者。

1937年,納粹開始對"認信教會"採取強硬措施。超過800多名牧師和業餘工作人員被捕。

1939年,潘霍華有機會第二次赴美,離開德國的危險處境,並在美國教授神學。然而,他很快便返回德國,因為他發現自己心系在德國的教會。他在當時的一封信中說:"如果我不親身參與我的人民所受的考驗,我將沒有權利參與戰後教會生活的重建。"

1940年和1941年,潘霍華先後被納粹禁止公開演講和出版。

在柏林的潘霍華一家與政府中反對希特勒的有影響人士有聯繫,納粹的暴行他們很早便知悉。因不願服兵役為納粹在前線殺敵,潘霍華在名義上成為納粹的一名軍方情報人員,實際上,他加入了反抗運動,為其聯絡海外關係。

在此期間,反抗運動中人開始考慮刺殺希特勒。刺殺希特勒牽扯到一個倫理道德問題--"不可殺人"。但是,面對一個正持刀行凶的人,卻無所作為,這是否等同於作了他的同謀?潘霍華大概知道了各個針對希特勒的陰謀,他總結道:“面對納粹令人髮指的暴行 ,一個負責任的人最終的問題不是他如何英勇地從這件事中擺脫出來,而是下一代如何繼續生活。”他沒有為自己的行為辯護,且說:“當一個人對自己的責任感到內疚時,他會將自己的內歸咎於自己,而不是別人。在他人面前,他或被判定為迫不得已;在自己之前,良知宣告他為無罪;但在上帝面前,他只希望得到恩典。”1932年的講道中,潘霍華說:“如果我們真的有勇氣和忠誠去流殉道者的血,這種鮮血就不會像第一批殉道者一樣清白無辜,而是被丟在外間黑暗,無用僕人的有罪之血。

於一九四三年,潘霍華和一些成員反抗運動被逮捕,囚於弗洛森比格集中營。19454月,在美國解放集中營前兩週,潘霍華被處死,時年39歲。